墨西哥湾陨石坑, 希克苏鲁伯陨石坑

墨西哥湾的希克苏鲁伯陨石坑(Chicxulub Crater)是世界第三大陨石坑,恐龙的命运决定于此。

尤卡坦半岛数千英尺的石灰岩下埋藏着一场巨大的撞击的遗迹,这场撞击导致地球上超过一半的物种灭绝。希克苏鲁伯陨石坑以其中心附近的村庄命名,直径超过110英里,大约一半位于墨西哥湾之下,坐标21°24′0″N,89°31′0″W。

墨西哥湾陨石坑位置

墨西哥湾被掩埋的陨石坑的大致形状

大约六千五百万年前,一颗小城市大小的小行星或彗星冲向地球。其威力相当于1亿吨TNT炸药(比最强大的人造炸弹强200万倍),撞向我们的星球,给恐龙和所有其他生命造成了毁灭性的打击。

陨石撞击地球

震波从现场向外扩散,引发了世界各地的地震和火山爆发。在海洋中,爆炸释放出了数千米高的巨浪。来自撞击体和地球的大量碎片飞到大气层和更远的地方。一些更大的喷射物加速下落,在大气中点燃,引发了全球性的大火风暴。与此同时,天空变暗了,尘土覆盖了大地,挡住了阳光,多年来阻碍了光合作用。

 

然而,在经历了数百万年的侵蚀和沉积之后,今天很难找到这次灾难性事件的证据。即使对于一个站在火山口中心高处的观众来说,撞击的影响也是不明显的。也许周围景观最显著的特征是灰岩坑。这些充满水的天坑,曾经是玛雅人在祭祀仪式中使用的,点缀在岩石被削弱的陨石坑边缘。

 

事实上,直到1978年希克苏鲁伯陨石坑才最终被发现。这一发现通常被认为是格伦·彭菲尔德(Glen Penfield)的功劳。彭菲尔德是一位地球物理学家,在为墨西哥石油公司Pemex工作时,他注意到了这一地区的不寻常特征。在检查墨西哥湾的磁测图时,彭菲尔德观察到一个半圆形的弧线,表明存在一个陨石坑。墨西哥国家石油公司(Pemex)的一名前雇员在尤卡坦半岛(Yucatan)的一张重力地图上发现了类似的异常情况,但他并不知道。然而,石油公司禁止这名工人发表他的发现,在彭菲尔德用这幅地图证实他的怀疑之前,多年来人们都没有意识到这幅地图的重要性。

 

仅仅几年后,路易斯和沃尔特·阿尔瓦雷斯父子地质小组和研究生艾伦·希尔德布兰德等研究人员发表了有争议的文章,认为是小行星的巨大撞击导致了白垩纪末期的大灭绝。作为证据,科学家们依赖于一层有6500万年历史的富含铱的粘土,这层粘土被命名为K-T边界。他们认为,只有与一个大型外星天体相撞,才能解释岩石中铱(陨石中相对丰富的稀有元素)的含量,以及边界层的全球分布。

 

人们还预测并后来证实,与剧烈爆炸有关的极端压力和温度会喷发出并广泛分布“受震石英”(一种常见的变形晶体)和玻陨石。

 

虽然科学对恐龙的灭绝有了一个合理的解释(参考:小行星撞击地点的岩石记录了恐龙灭绝的第一天),但又过了十年,人们才意识到奇克苏鲁伯是那次灾难性事件的遗迹。这发生在1990年,当时一名报纸记者将彭菲尔德的工作告知了希尔德布兰德,两位科学家开始一起研究Pemex钻探样品。很快,陨石坑的年龄和性质被证实与预测有关。

恐龙的灭绝

今天,希克苏鲁伯仍然是一个热门的研究课题。一些研究人员使用计算机模型来重现形成的场景,并解释陨石坑的结构变化,而另一些人则关注于追踪撞击体回到它最初在小行星带的位置。

 

然而,最具争议性的工作可能是找出导致恐龙灭绝的确切事件。关于这次撞击是孤立的还是相对较短的撞击期的一部分,科学界存在相当大的分歧。

 

无论情况如何,希克苏鲁伯陨石坑的大小在地球上大约每1亿年就会发生一次撞击,这使得墨西哥的陨石坑成为了生命脆弱的耻辱和不安的提醒。


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